Reviviendo el café del árbol de De Clieu en el Caribe

miércoles 22 de noviembre


Pocas historias son tan legendarias en el mundo del café como la forma en que el oficial naval francés Gabriel de Clieu trajo la primera plántula arábica a través del Atlántico, para iniciar la producción de café en las Américas en 1720. A medida que se acerca el 300 aniversario del evento, inolvidable para los amantes del café, la isla caribeña de Martinica ha lanzado un proyecto para revivir la producción de un árbol que ha sido verificado como descendiente del árbol de De Cieu. En este exclusivo mundo, descubrimos cómo los investigadores de Martinica están volviendo a producir el grano, siguiendo el ejemplo del reciente resurgir del café en Guadalupe.

 

Texto y Fotos: Maja Wallengren, exclusiva

 

Fue durante la primavera de 1720 cuando el oficial naval francés Gabriel de Clieu emprendió un viaje que estaría marcado por dificultades, y en el cual en última instancia su objetivo era traer el lujo y el placer de beber café al Nuevo Mundo. Después de haber planeado cuidadosamente cómo conseguir un corte del Árbol de Coffea Arábica que estaba encerrado en el Real Jardín Botánico de París, bajo la cuidadosa vigilancia de un guardia designado personalmente por el rey francés Louis XV, De Clieu eventualmente zarpó con rumbo al Caribe. Luego de meses en el mar, donde él y la tripulación soportaron múltiples dificultades, de ataques de piratas e incluso una tormenta tan furiosa que la mayor parte del agua potable de la tripulación debió ser arrojada de a bordo, el francés llegaría al puerto de Saint Pierre, en la isla de Martinica.

 

Muchos detalles del viaje de De Clieu siguen siendo desconocidos, pero la mayoría de las cuentas están de acuerdo en que de las tres plántulas con las que embarcó, sólo sobrevivió una. Ese árbol, eventualmente luego de ser investigado histórica y genéticamente, se le ha encontrado que es el bisabuelo de hasta el 90 por ciento del café Arábica del mundo de hoy, Y después de 15 años de pesquisas de campo, los científicos han rastreado dos árboles en una remota zona montañosa de la isla, que a través de pruebas genéticas de ADN genómico, ha confirmado que provienen de las semillas de café que De Clieu trajo a Martinica.

 

“Estamos muy entusiasmados con este descubrimiento, porque ha sido un sueño para tantas personas durante tantos años poder revivir la producción de café en Martinica, pero no sólo con cualquier café, sino con árboles que realmente podrían ser rastreados al árbol original de De Clieu”, explicó Jean-Marc Lafleur, director general de la Agencia para el Desarrollo Económico de Martinica, ADEM.

 

“La búsqueda de la descendencia original comenzó entre 1999 y 2000 y a lo largo de estos años, nuestros investigadores han probado centenares de árboles diferentes para establecer si un fósforo genético podría provenir del histórico cafeto. No fue sino hasta mayo de 2014 cuando se confirmó que se identificaron dos árboles que se remontan a principios de la década de 1730” añadió Lafleur a El Mundo del Café, durante una visita realizada a su oficina en la capital de la isla de Fort-de-France.

 

Conduciendo a través de la isla, visitar Martinica es un viaje interminable a través de verdes valles y fértiles laderas de montaña que suben directamente desde la costa del Caribe. Cuando De Clieu llegó aquí en 1720, arribó a las montañas al sur del Monte Pelée, en las que él mismo plantó el primer árbol y comenzó a tomar esquejes y semillas para ampliar la producción. Viajando con Lafleur, esta reportera –bajo la promesa de no revelar el nombre de la ubicación exacta– fue observando dónde fueron encontrados los árboles en dos puntos, en la mitad norte de la isla. Se ha identificado que uno de los dos árboles es de la variedad Typica original.

 

“Hemos tenido muy pocas personas en contacto con nosotros, incluyendo a los funcionarios de los grandes tostadores estadounidenses, ofreciéndonos fondos para tener acceso al café de De Clieu, pero todo se trata de dinero y no nos interesa ese enfoque, por lo que tenemos mucho cuidado al compartir detalles” insistió Lafleur y agregó que las autoridades locales están trabajando con el asador más grande de Japón, Ueshima Coffee Company, o UCC, con sede en Kioto, para desarrollar el proyecto.

 

Aún más emocionante, el proyecto piloto ya está tan avanzado que se espera que el primer lote de café del árbol original esté listo para la cosecha en el ciclo de cultivo 2017-18, dijo Lafleur. Ahora, se toman semillas de los dos árboles para asegurar que la producción futura de esta isla del “café sagrado” será “el café de una leyenda” y esté lista para usar en la celebración del 300 aniversario de la llegada del café a las Américas en 2020.

 

“En 2014 se decidió lanzar un proyecto piloto para reactivar el cultivo del café en Martinica, tal como se ha hecho en Guadalupe. Ahora estamos en el proceso de trabajar con los agricultores locales y plantar la tierra, todos los cuales serán injertados con semillas tomadas de la variedad Typica original que De Clieu trajo a Martinica”, explicó Lafleur.

 

Después de que De Clieu hubiera plantado café en el norte de Martinica, entre 1721 y 1723 arribó con un árbol y algunas plántulas en la vecina isla de Guadalupe, que junto con la Martinica hasta hoy siguen siendo departamentos de ultramar de Francia. A pesar de que la producción de café continuaría en la Martinica a escala comercial hasta principios de 1900, Guadalupe –una pequeña isla caribeña en el borde exterior de las Antillas Menores– se convirtió rápidamente en el centro del cultivo de café francés en las Américas.

 

Viajar atrás en el tiempo, visitar hoy granjas de café en Guadalupe es como Disneylandia para los amantes del café. Es difícil incluso contener la emoción sobre los esfuerzos extraordinarios que los productores locales han emprendido para preservar la historia de la bebida.

 

La granja de café más antigua del mundo, que impulsa la continua producción de café desde principios de la década de 1730, la Habitation La Grivelière, es una muestra viva de la historia del aromático aquí en Basse-Terre, una de las principales islas de Guadalupe. Miles de aficionados al café, turistas y funcionarios de la industria por igual, peregrinan aquí cada año por la oportunidad de viajar casi 300 años atrás en el tiempo y testimoniar de primera mano, cómo el arte de la producción de café artesanal ha sido preservado.

 

“Mira esto, estos son los antiguos lechos de secado que tradicionalmente estaban protegidos bajo la casa solariega para proteger el café seco contra la lluvia repentina, y en los últimos años los hemos restaurado completamente a su estado original y ahora los estamos usando en nuestra Ciclo de producción”, dijo a El Mundo del Café Carlos Chavoudiga, gerente de Grivelière, durante una visita a la plantación, mostrando cómo se seca la cosecha actual.

 

En 1995 se inició el trabajo en la Habitation Grivelière para restaurar toda la plantación y los edificios a su gloria colonial original y desde el año 2016, la cosecha del café ha sido procesada íntegramente con el equipo original que data de 1761.

 

 

Desde el molino de agua del siglo XVIII que ahora genera la electricidad usada para procesar cerezas recién recogidas en el molino húmedo, a los exuberantes terrenos de la granja y un museo que cuenta con varios de los barrios de esclavos originales, esta es una contribución notable a la historia del café. De manera tan notable, que La Grivelière ha sido reconocida como Patrimonio Histórico de Guadalupe por el Gobierno de Francia.

 

“Los terrenos donde se encuentra la plantación de Grivelière han sido cultivados con café desde la época más temprana del aromático en Guadalupe. El café cultivado en La Grivelière hoy se remonta al café de De Clieu de Martinica. En el momento en que los dueños originales de La Grivelière se hicieron cargo de la plantación en 1761, el grano ya se cultivaba en partes de la tierra”, dijo Chavoudiga.

 

 

El pequeño camino que serpentea a través del valle de la densa jungla es la cuna de la historia de cómo llegó el café a las Américas; Desde La Grivelière hasta la antigua mansión del café Habitation L'Oiseau hasta el Café Chaulet – Musée du Café, la historia del café está en todas partes. Y desde la comida, la cultura y la música, la historia de la esclavitud en el grano es similar, viviendo lado a lado en esta parte más antigua de Guadalupe.

 

“Nuestro bisabuelo vino de una familia de un amo de esclavos blancos y se enamoró de mi bisabuela que era hija de un esclavo. Esto fue bien después de la abolición de la esclavitud, pero por ley nunca podría casarse con mi bisabuela porque era de color. Aun así, reconoció a todos sus hijos, les dio su nombre y los dejó toda la tierra”, dijo Jackie Johnson, una de las cuatro hermanas de la Habitation L’Oiseau.

 

La Habitation L’Oiseau fue originalmente construida como una mansión para una de las seis fincas de café que cultivaban los terrenos en la región de Grand Riviere a la altura del cultivo, a mediados de 1800 cuando Guadalupe exportó más de cien mil bolsas de Café de unas 7 mil hectáreas cultivadas con café.

 

En la última parada antes de llegar a Vieux-Habitants, la capital del café de Guadalupe y la ciudad más antigua de la isla que data de 1636, al entrar al Café Chaulet un olor abrumador a recién tostado llena el aire.

 

“Tienes suerte, empezamos a tostar una gran cantidad de café de la nueva cosecha”, sonríe Philippe Chaulet, al recibirnos en el recinto del museo, donde también se encuentra la torrefacción. El propietario de la séptima generación de la empresa familiar, Chaulet está involucrado en todo, desde el cultivo hasta el café tostado y el funcionamiento del museo privado. El café ha estado en la vida de Chaulet mientras pueda recordar.

 

“La familia ha estado cultivando café desde 1860 y una de las primeras cosas que recuerdo cuando era niño, era la fiesta de los trabajadores el último día de la cosecha de café. Yo tenía entre cuatro y cinco años y todavía no estaba en la escuela. Todo el mundo estaba emocionado y de buen humor, y había tanta comida”, dijo.

 

Los volúmenes son pequeños y cerca de la mitad del total de la cosecha de Guadalupe de unas 500 mil libras se vende en el mercado local, en su mayoría a los turistas, según cifras del comercio doméstico. Sin embargo, los mejores frijoles se venden casi exclusivamente a la empresa Malongo Cafes, ubicada en Siret, Francia, así como algunos lotes se exportan a tostadores especiales en Japón.

 

Pero lo que la cosecha de Guadalupe carece de volumen global, lo compensa en la calidad de copa. Conocedores de café han descrito los granos como soberbiamente equilibrado con un aroma completo, buen cuerpo, acidez elegante y un sabor posterior que persiste durante horas después de la última cremallera.

 

 

“La calidad siempre ha sido la parte más importante de la tradición cafetera en Guadalupe y el aspecto de calidad sigue siendo tan importante hoy día”, dijo Chaulet, que es uno de un creciente número de productores y fincas que están trabajando para aumentar el suministro de los “Frijoles exóticos de la isla” que son famosos en el mercado de café boutique.

 

Y es que hay un creciente grupo de amantes del café en todo el mundo que están buscando más granos únicos y raros y, para los que están dispuestos a pagar primas significativamente más altas que las mezclas de especialidades estándar ofrecidas en el mercado minorista de hoy, Chaulet dice que los cultivadores en Guadalupe son una oportunidad para expandirse a nuevos mercados.

 

“El café ya está aquí, las plantas ya están en el campo, la tierra está allí y la replantación y renovación está en marcha. Es una pasión y continuará”, dijo Chaulet.

 

De la semilla que sobrevivió al viaje a través del Atlántico, la pasión del mundo por el café ya se está gestando para el aromático nuevo y creciente que empieza a surgir desde la cuna de la historia de De Clieu en Guadalupe y Martinica. Esta noticia es realmente digno de una fiebre de cafeína.

 

Maja Wallengren ha escrito sobre café desde hace más de 23 años y ha visitado más de 46 países productores, tanto del Sudeste Asiàtico, África Oriental y Occidental, así como en toda América Latina. Con sede en la Ciudad de Mèxico, puede ser contactada en: mwallengren@outlook.com

 



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