Los cafeticultores sudamericanos desconfían de los crecientes costos

martes 05 de septiembre


El paisaje cafetalero de América del Sur, la región productora más importante del mundo, está cambiando. Desde las partes más meridionales de las tierras de Brasil, a través de Perú y hasta Colombia, en el extremo norte del continente, las fincas han dado paso a nuevos cultivos, ya que los años de precios bajos y los volátiles tipos de cambio han dejado a los productores preocupados por el aumento de los costos y la disminución de los ingresos. Ante este panorama, ¿debe preocuparse la industria del café?

 

Maja Wallengren

 

Conduciendo a través de las regiones cafetaleras de Brasil, desde el sur de Paraná hasta el sur de Minas y Cerrado, en el estado de Minas Gerais y hasta Espirito Santo en la costa oriental, las antiguas fincas de café han dado lugar a nuevos cultivos. Desde el eucalipto y la caña de azúcar hasta la pimienta y los granos, el sector cafetero brasileño es famoso por ser el primero en responder a los precios cuando los costos operativos de la granja caen por debajo del de la producción. Los operarios dicen que en la mayoría de los últimos 17 años, los precios del aromático han sido inferiores al de producción, los cuales siguen aumentando debido al crecimiento en la inflación al consumidor de mercancía clave como fertilizantes y combustible, mientras que el trabajo se hace más caro.

Como la nueva cosecha 2017-18 está alcanzando su pico en Brasil, el mayor productor y exportador mundial, los industriales del café dicen que la cosecha más pequeña de este año dificultará que muchos productores cubran los costos y también generen al menos algún ingreso neto. La agencia de previsión de cosechas Conab del Ministerio de Agricultura brasileño ha fijado la nueva colecta en 45 mil 563 millones de sacos de 60 kilogramos, lo que representa un descenso desde los 51 mil 369 millones de sacos de la última cosecha (2016-17). Y los productores en Brasil son rápidos para tomar medidas y enfrentar cualquier cosa que afecte a la ecuación de precios de costos o rendimientos en comparación con los ingresos.

“Cuando hablamos del café en Brasil a finales de los años 90, solíamos decir que si una hectárea de tierra produce menos de 18 sacos de café, esa cosecha estaría bajo observación”, dijo Joaquim Libanio Leite, director comercial de Terra Forte Cafes, empresa comercial establecida al sur de la ciudad cafetalera de Varginha, en Minas Gerais. Terra Forte, uno de los mayores exportadores de café de Brasil, maneja 5.7 millones de sacos de café al año, de los cuales se exportan 2.5 millones y el resto se vende en el mercado interno, según las estadísticas de la compañía.

“Si el próximo año esa parcela continúa produciendo por debajo del rendimiento promedio, el agricultor arrancará el café y plantará algo más, ya que los beneficios menores al promedio no se consideran económicamente viables –dijo Libanio a El Mundo del Café–. Los rendimientos medios en Brasil han subido, así que tiene el umbral para lo que es económicamente factible”.

El rendimiento promedio ha alcanzado en los últimos cinco años entre 24 y 25 sacos por hectárea, según Conab; la regla de viabilidad económica se ha puesto a prueba como en el caso de la región Cerrado Mineiro en la esquina noroeste de Minas Gerais. Una cosecha promedio fluctúa entre 5.5 y 6 millones de sacos, lo que representan algunos de los rendimientos más altos de Brasil. Las prácticas agrícolas de alta tecnología aquí requieren retornos igualmente altos.

“Si cosecho menos de 30 sacos por hectárea, hoy no puedo cubrir mis costos con los precios del mercado y entonces estaría produciendo café con pérdida”, dijo Marcelo Dianin, productor a cargo de la finca familiar de 130 hectáreas ubicada en las afueras de Monte Carmelo, a una hora de camino al noroeste de la capital cafetalera del Cerrado de Patrocinio.

Desarraigar el café en favor de cambiar a otro cultivo no es nada nuevo en Brasil, donde los agricultores brasileños siempre muy emprendedores tienen una opción de al menos tres o cuatro otros cultivos para elegir. Muchos otros cultivos, como la soja por ejemplo, también vienen con menos riesgo y con más facilidad de generación de ingresos que el café, que tarda de cuatro a cinco años desde que se plantan las plántulas hasta que se puede recoger una cosecha completa.

 

En Paraná, el estado más meridional de Brasil, décadas de devastadoras heladas durante los años sesenta y setenta condujeron a un cambio gradual del café, primero a pastizales y granos y en los últimos años a Eucaliptos. Hoy día, el estado, que alguna vez fue el principal productor de Brasil con cosechas de hasta 22 millones de sacos, sólo crece 1.2 millones de sacos.

En este nuevo ciclo de cultivos, es Espirito Santo el que ha experimentado una disminución más dramática en el tamaño de la tierra cafetera con la superficie total de producción reducida a 385 mil 538 hectáreas en la actual cosecha de 410 mil 057 hectáreas hace un año, dijo Conab en su último informe publicado en mayo de 2017. Del total de la superficie sembrada con café en dicha entidad, son las regiones con robusta –que han sufrido graves daños a causa de cuatro años consecutivos de severa sequía–, las que se redujeron 10 por ciento en el último año, a 235 mil 415 hectáreas, de las 260 mil 032 hectáreas en la última cosecha 2016-17.

“En Espirito Santo estamos viendo a más productores cambiar a pimienta debido a la sequía”, dijo Libanio y agregó que si bien la zona cafetalera de esta región está mutando a la pimienta negra por razones económicas, al sur de Minas en su mayoría son áreas consideradas “inapropiadas para el café”, por lo que han sido cambiadas al eucalipto como fuente de diversificación. Los analistas han reportado hallazgos similares en informes recientes.

“Hace cuatro años, no vimos ninguna pimienta cultivada en Espirito Santo”, dijo Carlos Mera, analista de la compañía holandesa de servicios financieros agrícolas Rabobank, en Utrecht, en un informe publicado por Financial Times en marzo pasado. “Hace tres años, usted vio un poco y el año pasado aumentó. Ahora puedes ver colinas cubiertas de plantas de pimienta”, añadió Mera.

Y en la principal región productora de café del sur de Minas, los agricultores se preocupan por los estrechos márgenes de los precios del café pagados en el mercado por la nueva cosecha y el aumento de los costos locales. Incluso, si el debilitamiento del tipo de cambio del Real brasileño en el último año ha beneficiado a los productores locales, todavía tienen que acomodar hasta un 20 por ciento menos de cultivo en esta parte de Brasil, lo que hace que los precios de las explotaciones agrícolas sean una apuesta que difícilmente pueden permitirse jugar.

“En las regiones con mayor altitud la maduración era tardía y los productores temían que la cosecha fuera más costosa, mientras que también debían hacer frente a una escasez de mano de obra, así que comenzaron la cosecha temprano para asegurarse de que obtendrán algún beneficio. Por lo que se refiere a los costos, subirán en los próximos meses”, dijo Fernando Barbosa, productor y miembro del consejo de administración de la asociación de café AMOG en Baja Mogiana.

“El resultado es que están recolectando gran cantidad de judías verdes y la calidad disminuye, esta práctica es muy arriesgada, vi los cafés cosechados con sólo 18 por ciento de cerezas maduras”, se lamentó Barbosa.

Desde los precios hasta los costos y los rendimientos, las tierras cafetaleras de América del Sur, que albergan alrededor del 60 por ciento de la producción mundial total en un ciclo de cosecha determinado, están cambiando y no sólo en Brasil se está desechando el café para cultivos alternativos. En Colombia y Perú, que junto con Brasil representan cerca de la mitad de la oferta mundial de café, los años de bajos precios han tenido un efecto duradero en las áreas donde tradicionalmente el aromático fue el único cultivo plantado.

En Perú, el año pasado se informó que decenas de productores de café orgánico del país estaban al borde de la bancarrota después de cinco años de cultivos reducidos drásticamente por la plaga de óxido. El café peruano y los funcionarios gubernamentales debatieron abiertamente sobre si los bajos precios del café, junto con el efecto devastador de la epidemia de óxido, alentarían a algunos productores a cambiar a cultivos ilícitos como la coca. Este año, sin embargo, la Cámara Peruana del Café y la Industria del Cacao tuvieron un suspiro de alivio, ya que el país está listo para su primera recuperación significativa, con una producción de 4.2 a 4.5 millones de sacos, después de recoger 3.8 millones de sacos en el ciclo 2016-17.

“Los últimos años han sido extremadamente difíciles para nuestros productores, pero este 2017 la cosecha está mejor y debemos tener una recolección saludable de al menos 4.2 millones de sacos. Esperamos que esto marque una recuperación más permanente, aunque todavía estamos lejos del récord de 5.4 millones de sacos que producimos en la cosecha 2011-12”, dijo Eduardo Montauban, gerente general de la cámara, a El Mundo del Café. Con planes apoyados por el gobierno para renovar y replantar 80 mil hectáreas del parque cafetalero del país en los próximos años, Montauban dijo que la producción debería comenzar a subir de nuevo gradualmente, un cambio muy positivo tras el reciente mínimo de 2.88 millones de sacos en 2014-15.

La región cafetera de Colombia conocida como Eje Cafetero, por su parte, ha visto grandes extensiones de tierras del café ahora cambiado a pastizales y ganado. Esto ha dado como resultado que la proporción de la región que alcanzara hasta 23 por ciento de la cosecha nacional, caiga hoy a cerca de 16 por ciento, según muestran las cifras oficiales. El cambio es particularmente visible en la región cafetalera de Palestina, construida alrededor de la ciudad del mismo nombre en la provincia de Caldas, donde muchos productores locales abandonaron el café en los años que siguieron a la crisis del café de 2001 a 2003, cuando los precios cayeron a niveles históricos Mínimos.

“Mira todos estos pastizales, todo esto solía ser granjas de café”, dijo Pablo Hernández, un pequeño productor de café que vive en las afueras de la ciudad de Palestina, como señala en el horizonte donde el paisaje montañoso domina la vista.

La tierra de café perdida a un lado, la Federación Colombiana de Cafeteros, también conocida como la FNC, ha emprendido desde 2009 un maratón de esfuerzos para renovar y replantar el parque cafetalero de 930 mil hectáreas del país andino. Con la producción ahora en franco declive, el director ejecutivo del FNC, Roberto Vélez, está tomando todos los esfuerzos para asegurar que la producción se mantenga estable.

“Si queremos mantener nuestra producción actual de alrededor de 14 millones de sacos al año es imprescindible replantar al menos 90 mil hectáreas al año, o el 10 por ciento de nuestra área de café para mantener los árboles productivos”, dijo Vélez. “Esto requiere que los productores colombianos puedan mantener su productividad promedio en un mínimo de 21 sacos por hectárea”, añadió. El costo de estos agresivos planes de renovación se estima entre 23 y 27 millones de dólares al año, pero si los rendimientos disminuyen por debajo de este objetivo, los productores colombianos no estarán seguros de que pueden cubrir el costo de manufactura de renovar y replantar constantemente el 10 por ciento de sus tierras al año.

Para las partes interesadas de la industria y los amantes del café, que en particular anhelan los granos de arábica de alta calidad, de los que Colombia es el mayor productor mundial, todas estas noticias dan razones de esperanza. Pero en tiempos en los que la línea de suministro de tostadores se ha vuelto cada vez más inestable debido a los crecientes problemas de precios bajos, agravados por el creciente impacto negativo sobre los cultivos debido al cambio climático, la solución colombiana sólo se espera que trabaje para algunos países selectos. Como señalan los analistas, el apoyo financiero a gran escala que la FCN proporciona a un sector, que en todo el mundo está dominado por cientos de miles de minúsculos pequeños productores, es un esfuerzo que muy pocos otros países del café tienen la capacidad de ofrecer.

“La conclusión es que en los últimos 20 años hemos tenido menos de un puñado de países encabezados por Brasil, Colombia y Vietnam, que han seguido liderando los esfuerzos para aumentar la producción a través de replantaciones y nuevas plantaciones, pero estos países no pueden continuar aumentando la producción de esta manera, ya que los rendimientos están cerrados para ser maximizados ", dijo Pedro Echavarría, analista independiente en Colombia.

“Cuando nos fijamos en la situación en Brasil, los grandes actores de la industria mundial del café realmente deberían estar preocupados, porque para cada hectárea de café que se cambia a otra cosa se obtendrá menos grano y esto resulta muy grave en un momento en que su consumo mundial continúa experimentando un auge”, señaló el especialista a El Mundo del Café.

De vuelta a Brasil, no se puede negar que el tamaño total del parque cafetalero del país ha ido disminuyendo, a 1.9 millones de hectáreas en la actual cosecha, comparado con los 2.3 millones de hectáreas que poseían en 2002, según las cifras de Conab. Pero esto no es motivo de preocupación, dijo Marcelo Vieira, productor y director fundador de la Asociación de Cafés Especiales de Brasil.

“De hecho, el área total de café ha estado disminuyendo por muchos años, pero al mismo tiempo la producción ha estado creciendo debido a los aumentos de productividad, ya que los caficultores tienen que centrarse en áreas más productivas y de bajo costo", finalizó Vieira.

 

Maja Wallengren ha escrito sobre café por más de 23 años y se ha especializado en el tema durante sus viajes como reportera, a 46 países productores en el Sudeste Asiático, África Oriental y Occidental y América Latina. Puede contactarla en: mwallengren@outlook.com.

 



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